Director de funerarias hizo promesas a familias inmigrantes y no cumplió

Reid Van Ness tomó el dinero de las familias con la promesa de llevar a sus seres queridos a sus países de origen para el funeral. En cambio, los cuerpos se amontonaron

By: - February 11, 2021 7:00 am
Saddler Funeral Home in Lebanon, where Reid Van Ness stored bodies for months at a time. (Photo: John Partipilo)

Saddler Funeral Home in Lebanon, where Reid Van Ness stored bodies for months at a time. (Photo: John Partipilo)

Ramy Jadiel Ajualip Primero, el bebé de su familia, murió inesperadamente con solo 18 meses de edad. Fue trasladado de urgencia al hospital después de sufrir convulsiones. Se produjo un pronóstico sombrío. Sin esperanza de recuperación, el niño fue retirado del soporte vital 15 días después.

En estado de shock, los padres de Ramy estaban seguros de una cosa: querían dar sepultura a su bebé en su Guatemala natal, en la ciudad a la que planeaban regresar algún día.

Un empleado del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt recomendó a Reid Van Ness, un director de funerales y embalsamador que hablaba español y tenía la reputación de ayudar de manera confiable a las familias latinas en sus momentos de duelo, y especializado en navegar la compleja logística de enviar los cuerpos de personas fallecidas en el estado  de Tennessee a sus países de origen para el entierro.

Van Ness llegó a la habitación del niño en el hospital. Le dijo a la familia que ofrecería sus servicios de forma gratuita porque habían perdido a un hijo. Ofreció un ataúd con descuento de $ 900 y prometió que el bebé llegaría a Guatemala 15 días después para un entierro familiar.

Pasaron varias semanas. El cuerpo del niño no llegó. Los padres llamaron a Van Ness repetidamente.

Cuando llegaron a él, les contaron historias contradictorias sobre el retraso.

El cuerpo había sido detenido en Miami debido a una confusión, pero fue devuelto, les dijo Van Ness. Pronto volvería a enviar el cuerpo del bebé.

The exterior of Saddler Funeral Home in Lebanon, one of two funeral homes at which Reid Van Ness was storing bodies he had promised to send to other countries. (Photo: John Partipilo)
El exterior de Saddler Funeral Home en Lebanon Tennessee, una de las dos funerarias en las que Reid Van Ness almacenaba los cuerpos que había prometido enviar a otros países. Foto: John Partipilo

No lo hizo. Los padres se pusieron frenéticos. Se acercaron a Van Ness con una oferta para pagarle por sus servicios, que incluían el embalsamamiento, preocupados de que su descuento fuera la causa del retraso. Le preguntaron a Van Ness si quería que llevaran al niño a una funeraria diferente. Dijo que no era necesario.

En total, pasarían dos meses hasta que los padres pudieran enterrar a su hijo. El 12 de marzo de 2020, el cuerpo del niño fue transportado en un vuelo para ser enterrado en el Cementerio El Cacahuatal, en Cubulco, Guatemala, luego de que los padres amenazaran a Van Ness con una demanda, dijo Elvia, la madre del bebé, hablando en español desde su hogar en Goodlettsville Tennessee. 

“Peleamos mucho con él. Fue terrible ”, dijo.

La familia se enteraría a través de otros parientes y amigos en Middle Tennessee que no estaban solos en sus tratos con Van Ness.

Al menos diez cadáveres que Van Ness prometió enviar al extranjero para su entierro en México, Honduras y Guatemala fueron en cambio dejados en refrigeradores en tres funerarias de Middle Tennessee en 2019 y 2020, por períodos que van desde dos meses hasta 11 meses, según los registros obtenidos de la Junta de Directores de Funerarias y Embalsamadores del estado.

Van Ness, de 53 años, y las dos funerarias son ahora objeto de una demanda federal por parte de la familia de Freddy Aroldo Cristostomo Hernandez, un hombre  residente del condado de Robertson asesinado en octubre de 2019.Su cuerpo no fue devuelto a Guatemala hasta que intervino un abogado seis meses después.

La demanda alega que Van Ness y las funerarias participaron en “abusos atroces de la dignidad humana básica y el respeto por los muertos y sus familiares en duelo”.

“El abuso de estos principios fundamentales de respeto y dignidad ocurrió debido a una indiferencia terriblemente cruel hacia los derechos y el estatus del Demandante y su hijo fallecido debido a su raza y origen nacional”.

La demanda busca $4 millones en compensación y daños.

Van Ness dijo el jueves en una entrevista telefónica que no había leído la demanda pero que ha estado cooperando con los abogados para “ayudarlos a reunir la información que necesitan”.

Dijo que había estado experimentando problemas de salud.

“Tengo las formas iniciales de algunas demencias”, dijo. “Las funerarias me tiraron debajo del autobús. Todos sabían que tenía problemas de memoria. Son establecimientos autorizados y con el personal autorizado “.

“Que yo sepa que lastimé a alguien me ha lastimado tremendamente”, dijo. “Ha sido desgarrador”.

Funerales cancelados, familias angustiadas.

Familiares y amigos frenéticos suplicaron respuestas. Se cancelaron los planes funerarios. Algunos de los cuerpos comenzaron a descomponerse y a oler, según los registros estatales. En un caso, la familia del hombre del condado de Robertson asesinado fuera de su casa en octubre de 2019 hizo dos veces el viaje de cinco horas desde su casa al aeropuerto de la Ciudad de Guatemala según los detalles de envío que proporcionó Van Ness. El cuerpo tampoco estaba en el avión. Van Ness admitió más tarde que los detalles de transportación enviados a la familia habían sido falsificados, según muestran los registros estatales.

La pandemia de COVID-19 ha hecho mas lento el transporte de restos humanos al extranjero desde febrero, como resultado de las restricciones de coronavirus en ambos lados de la frontera que involucran muertes por el virus. Incluso el transporte de aquellos que no han muerto por coronavirus se ha retrasado, en parte como resultado de la limitación del consulado extranjero.

Pero de los diez cuerpos que Van Ness no entregó para su entierro en el extranjero, ocho murieron en 2019 y principios de 2020 antes de que comenzaran esas demoras.

Van Ness, licenciado como embalsamador y director de funeraria, una vez dirigió su propia funeraria en la sección Woodbine de Nashville, pero en los últimos años trabajó como embalsamador “comercial”, un tipo de trabajador contratado itinerante que le permitió servir a familias inmigrantes en al menos media docena de funerarias en Shelbyville, Nashville, Lebanon y Murfreesboro.

Trabajaba directamente con familias, pero confiaba en al menos dos funerarias para almacenar cadáveres: Saddler Funeral Home & Cremination Services en Lebanon y Nelson & Sons Chapel en Murfreesboro y Shelbyville.

Desde entonces, Van Ness entregó su licencia de director de funeraria y su licencia de embalsamador, luego de que los abogados de Hernández, el hombre asesinado en el condado de Robertson, se pusieran en contacto con funcionarios estatales y luego presentaran una denuncia formal. Una nota escrita a mano enviada por fax con un formulario firmado en el que se entregaba la licencia el 6 de marzo decía “lo que todos han estado esperando y esperando”.

Saddler Funeral Home, inspeccionada por funcionarios estatales, llegó a un acuerdo de $ 15,000 con el estado por las violaciones descubiertas allí, incluidos seis cuerpos que Van Ness había traído para su almacenamiento en la casa que permanecieron hasta 10 meses, según muestran los registros.

Un mensaje dejado en la funeraria no fue devuelto y nadie abrió la puerta cuando un periodista llamó el jueves.

Nelson & Sons, llegó a un acuerdo de $ 14,000 con funcionarios estatales después de que los inspectores encontraron siete cuerpos almacenados por Van Ness durante hasta 11 meses, según los registros estatales.

Albert Nelson, el director de la funeraria, dijo que Van Ness “se tiró debajo del autobús”.

Van Ness, dijo Nelson, se acercó a él en 2019 y le dijo que había tenido una disputa con otra funeraria y le preguntó si podía llevar los cuerpos que había embalsamado a Nelson & Son’s en Shelbyville por “uno o dos días”.

“Él nunca regresó por ellos”, dijo Nelson. Después de la intervención de los inspectores estatales, Nelson acordó transportar los siete cuerpos a Honduras, Guatemala, México y otros lugares a su cargo, dijo.

Las comunidades de inmigrantes confían en el boca a boca para encontrar funcionarios funerarios que estén familiarizados con los procedimientos necesarios para enviar un cuerpo al extranjero y que puedan hacerlo a bajo precio, dijo Francisca Castro, de 47 años, voluntaria de la Coalición de Derechos de Inmigrantes y Refugiados de Tennessee.

(Van Ness) se arrojó debajo del autobús (con las autoridades estatales). - Albert Nelson, Nelson & Sons Funeral Home.

– Albert Nelson, director de Nelson & Sons Funeral Home. Nelson le dio permiso a Van Ness de usar su funeraria.

  

El exterior de Saddler Funeral Home en Lebanon
Nelson permitió que Van Ness usara sus instalaciones para almacenar cuerpos antes de que pudieran ser enviados. (Foto: John Partipilo)

Van Ness se convirtió en una figura muy conocida en la comunidad, recomendada por el personal del hospital, los empleados de la morgue y otros miembros prominentes de la comunidad de inmigrantes de Tennessee, dijo. Ofreció servicios con un descuento: $ 4,000 para enviar cuerpos al extranjero, un proceso que puede costar más de $ 6,000.

Hace tres años, una página de GoFundMe creada para recibir donaciones para facturas de hospitales que Van Ness dijo que incurrió generó un total de $ 5,205 en contribuciones de antiguos clientes que dejaron notas de gratitud por los servicios de Van Ness.

Los conocidos de Van Ness dirían más tarde que Van Ness había reclamado numerosas enfermedades debilitantes a lo largo de los años, creando un escepticismo creciente a medida que las familias se presentaban diciendo que le habían pagado a Van Ness para preparar y enviar los restos de sus seres queridos, pero él no lo hizo.

“No sé si fueron excusas o reales”, dijo Castro.

Verónica Salcedo, directora del medio de noticias en español Nashville Noticias, dijo que conoce a Van Ness desde hace seis años y, a menudo, recomendaba sus servicios hasta que comenzó a escuchar historias de familias que viajaban fuera de los Estados Unidos para recibir al difunto solo para descubrir que los cuerpos nunca llegaron.

“Ese hombre era muy querido en la comunidad. La gente lo amaba porque ayudó a mucha gente. Realmente no sé qué pasó ”, dijo Salcedo.

Pero Castro dijo que sospechaba cada vez más de Van Ness hace varios años. Ella contó esta historia:

Una familia buscó su ayuda para localizar el cuerpo de su ser querido, diciendo que Van Ness había estado haciendo declaraciones contradictorias sobre la ubicación del cuerpo, que querían enviar a México.

  Se presentó como alguien que ayudó a la comunidad hispana. Por lo que he visto, las funerarias no tienen nada que ver con esto, el problema es él. – Francisco Castro

Castro se puso en contacto con Van Ness sobre la situación y le dijeron que había habido problemas con el envío de cuerpos en los vuelos. También le dijo que la familia no le había pagado.

Luego, Castro se comunicó con el consulado mexicano y le dijeron que no se habían reportado problemas con el envío de cuerpos en vuelos al extranjero. Y, dijo, la familia presentó los recibos que mostraban que habían pagado a Van Ness en su totalidad.

Cuando confrontó a Van Ness por mensaje de texto con esta información, fue bombardeada con respuestas de texto enojadas, según el texto.

Cuando Castro confirmó que el cuerpo se enviaría a tiempo, porque la familia estaba haciendo planes para volar para encontrarse con el cuerpo, Van Ness respondió “todo bien aquí”.

Luego, Van Ness dio información contradictoria sobre cuándo llegaría el cuerpo, enviando un mensaje de texto diciendo que “no controla las aerolíneas”.

“¿Quién diablos va al aeropuerto a recoger carga o una persona sin rastrear o llamar a la aerolínea? Estúpido, eso es. Todo lo que tenían que hacer era mirar ”, dijo Van Ness después de enterarse de que la familia voló a México para encontrarse con el cuerpo basándose en sus garantías de que estaría allí.

Van Ness culpó a la familia por la falta de comunicación y se enojó más con Castro.

“Algunos de ustedes son las personas más exigentes, egoístas e ingratas a las que he servido. La única razón por la que acepté este [servicio fúnebre] fue porque Cosme y Pablo me lo pidieron. Creo que también eres doble cara de todos modos “.

Castro, que vive en Jackson, Tennessee, dijo que se alarmó cada vez más. Condujo varias horas para encontrarse con la familia en Nashville. Habló con el propietario de Nelson & Sons Funeral Chapel y se enteró de que el cuerpo nunca había sido enviado y permanecía alojado en la funeraria.

Castro dijo que le informaron que la funeraria le había permitido a Van Ness almacenar cuerpos en su ubicación hasta que las familias recaudaran fondos. La familia, dijo, ya le había pagado a Van Ness esos fondos. De lo contrario, dijo el director, afirmó que no tuvieron nada que ver con el retraso.

“Se presentó como alguien que ayudó a la comunidad hispana”, dijo Castro. “Por lo que he visto, las funerarias no tienen nada que ver con esto, el problema es él. Ya no ayudo a las familias debido a este incidente “.

Mientras tanto, para las familias que esperaban la devolución de sus seres queridos, el dolor persiste.

El cuerpo de Bryan Ayala, un joven de 17 años que se suicidó trágicamente al saltar a un río de Ohio el 21 de mayo de 2019, fue transportado inicialmente a la funeraria Gardner Memorial, según los registros estatales. En un momento no especificado, el cuerpo fue trasladado a Saddler Funeral Home & Cremination Services en el Lebanon, donde Van Ness se desempeñó como embalsamador contratado.

Pasarían otros 10 meses después de su muerte antes de que la madre del adolescente, María Ayala, recibiera las cenizas de su hijo. Bryan Ayala fue incinerado el 12 de marzo de 2020.

En una breve entrevista telefónica realizada en español, Ayala dijo que Van Ness todavía le debe un reembolso de $ 2,000 por los servicios que no cumplió. Ella no especificó esos servicios.

John Morris, un abogado de defensa criminal de Nashville que presentó una demanda contra Van Ness y las funerarias, dijo que espera que otras familias se unan a la acción legal antes de que se alcance un plazo de prescripción de un año.

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Dulce Torres Guzman
Dulce Torres Guzman

Dulce has written for the Nashville Scene and Crucero News. A graduate of Middle Tennessee State University, she received the John Seigenthaler Award for Outstanding Graduate in Print Journalism in 2016. Torres Guzman is a member of the National Association of Hispanic Journalists. She enjoys the outdoors and is passionate about preserving the environment and environmental issues.

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